“Mis conciertos en México han sido desastres divertidos”. Entrevista a Owen Ashworth.

Owen Ashworth, bajo el nombre de Casiotone For The Painfully Alone (CFTPA) hizo canciones rápidas y simples con una base de sintetizadores básica. Sus letras, telegráficas y lineales, cuentan siempre historias: historias suburbanas, de desamor, decepción, tedio, soledad y alegrías cotidianas como días calurosos o albercas, un estilo que lo empareja con los autores contemporáneos de Estados Unidos como Raymond Carver (a quien el mismo Owen ha mencionado como uno de sus favoritos) o Tom Perrotta. Su economía de recursos, tanto musicales como literarios, no le despojó de una capacidad para elaborar algo sincero, colorido y sentimental durante 6 discos y 9 ep´s. El 26 de junio se cumple un año de su presentación en Pasagüero como telonero para Xiu Xiu. No utiliza laptops como apoyo. Sólo es él rodeado de consolas. Ahora Owen Ashworth diluye ese proyecto y abandona la idea de ser él en el escenario jugando con sus maquinitas para formar una banda llamada Advance Base. En ésta entrevista habla sobre arte, cine y sus amigos, factores que formaron a CFTPA, y del cambio musical que significa Advance Base (*Un par de palabras de ésta entrevista fueron preferibles dejarlas en inglés).

1. ¿Cómo surgió la idea de utilizar teclados básicos en CFTPA? ¿Fue algo premeditado, o es lo que tus recursos te permitieron?

Tomé un curso de piano para principantes mientras estaba en la universidad. Tomé prestado un pequeño teclado Yamaha de mi hermano menor, así podía practicar mis escalas. Me encontré con que era un instrumento con el que componer era muy fácil. No sabía como tocar guitarra o nada por el estilo, pero yo mismo podía escribir y grabar cancioncitas en mi answering machine, y a mis amigos parecía gustarles lo que hacía. A algunos de ellos les divertía tanto que comenzaron a regalarme los Casios que tuvieron cuando niños, o compraban uno que otro instrumento de juguete en tiendas de rebaja o en mercados de pulgas y me los daban. Tengo amigos que me apoyan mucho, y me sentí alentado a continuar escribiendo y grabando canciones. Hay algo mágico y tranquilizador en esos tontos y pequeños teclados, así que me estanqué con ellos.
¿Haber estudiado cine influyó en el carácter ficcional de tus letras?

Nunca tomé ninguna clase de producción, sólo de historia y teoría y otras clases que me involucraron en ver muchas películas y también leer mucho. Estoy seguro que algunas de las grandes películas que vi se volvieron una influencia en mi música. “Badlands”, de Terrence Malick tuvo un gran impacto en mi. Es una película tan triste y hermosa y chistosa, y tiene muy buen soundtrack también. Vi algunas películas de Chantal Akerman y amé a la gente que retrata. Cuando pienso en los personajes de mis canciones, están usando ropa francesa muy rara de los ochentas y viven en una película porosa de 16mm.

¿Qué tanto permites el aspecto autobiográfico en tus letras?

La mayoría de las veces, no estoy interesado en volver mis historias privadas en canciones. Me gustan los personajes, y me gusta decidir qué es lo que ocurrirá en sus vidas. Las cosas que me suceden y la gente que he conocido y las relaciónes han tenido una influencia en todo lo que escribo, pero todo se convierte en ficción. Me aburriría si me la pasara cantando sobre mi todo el tiempo.

¿Cómo surge el arte de tus discos? ¿Son trabajos de tus amigos o escoges las portadas que puedan ayudar al concepto de la música?

Heidi Anderson pintó tres portadas. La de Twinkle Echo fue un cuadrado de 12 pulgadas que Heidi regalaba como obsequio de cumpleaños a un amigo en común, y tan pronto como la vi, quise utilizar la pintura como una portada.  Le pregunté si podía utilizarla, y, afortunadamente, conocía y le agradaba mi música, así que dijo que estaba bien. Nos volvimos amigos, y luego creo que se volvió su comisión hacer las portadas de Etiquette y de Vs. Children. Creo que es muy talentosa. Me encantan sus pinturas. Hizo un retrato de mi gato. Ese cuadro es el único Heidi Anderson que poseo. ¿Qué más? La portada de Advance Battery Life fue un regalo que me dio mi vieja amiga Courtney Stephens, quien ahora es cineasta en Los Ángeles. El ep Town Topic es un soundtrack que hice para una película experimental de mi amiga Laurel Nakadete, y la portada es una de sus fotografías. Otros tantos amigos han dibujado o tomado fotos que he usado como arte para los discos, y yo también he hecho algunas portadas. Creo que las portadas deben ser de un amigo o mías. No me interesa trabajar con extraños. Debo tener algún lazo sentimental con la imagen.

Imagen del video “White Corolla”, dirigido por Julia Pott.

¿Hubo un trabajo conjunto con la ilustradora Julia Pott para “White Corolla”?

Conocí a Julia en uno de mis conciertos en Brighton, Inglaterra. Ella me mandó un link con su corto “My First Crush” (Mi Primer Amor”). Puedes verlo en YouTube y es en verdad maravilloso. Julia quería  hacer un video para algo, así que le mandé la canción “White Corolla”. Unos meses más tarde, ella me mandó el video. El video es de su completa autoría. Yo no ayudé en nada.

Dibujas mucho. ¿Haz pensado en el dibujo como algo alterno a la música?

Además de las portadas que he hecho para mis discos o para los discos de amigos, también he dibujado cosas para posters y camisas y revistas y otras cosas así. De verdad disfruto dibujar, y si alguien quiere contratarme para dibujar más, me gustaría oírlo.

¿Cuál es el disco de CFTPA que más te haya costado trabajo producir o componer?

Vs. Children fue el que tomó más tiempo componer. Algunas de esas canciones tenían cinco o seis años de antiguedad, no se sentían terminadas todavía. Mitad de hacer música es diversión y facilidad y felicidad,  y la otra mitad es pesadillas y tortura y “ésto se está llevando demasiado tiempo” y “creo que quiero morir”.

Discos capitales en tu carrera.

Hablas de los míos, ¿cierto?. Diferentes personas tienen sus favoritos, pero Etiquette es uno de los que al parecer han gustado más.

Dibujo de Owen Ashworth.

País en el que más te haya gustado tocar.

Hay algo en estar de gira en el Reino Unido que se siente como un reto muy grande, y por lo tanto, se vuelve una gran recompensa. Ir a México a tocar siempre ha sido especial y me la he pasado muy bien por allá, pero a la hora en la que estoy tocando siempre he sentido que es un desastre. Los desastres pueden ser divertidos, creo.

 ¿Qué tan difícil es trabajar como compositor?

Estoy seguro que es mejor que limpiar retretes.

 ¿Cuáles serán los cambios musicales (instrumentación o sonido) entre CFTPA y Advance Base?

Advance Base es un sonido más tranquilo, y creo que más maduro. Hay más énfasis en la instrumentación en vivo, y en la armonía y en la lindura. Estoy tocando con tres grandes músicos, y la música suena mejor que cuando sólo soy yo y mis ideas. Ha sido muy divertido estar en una banda, para variar. Sólo toco el piano eléctrico y canto, en vez de estar jugueteando con mis sintetizadores y los samplers y las programaciónes, y además, intentar hacer todo eso sólo yo. Estoy trabajando muy duro en cómo canto y en sólo intentar escribir las mejores canciones que pueda.

¿Trabajas mejor solo o siendo integrante de una banda?

Componer es generalmente un ejercicio solitario para mi. Me encanta tocar por mi cuenta, pero también es emocionante llevar mis canciones a un grupo de músicos talentosos y escuchar cómo la música se vuelve en algo completamente distinto frente a mi. Me encanta que pueda hacer ambas cosas, estar solo y estar en una banda.

¿Cuáles son las repercusiónes de la creciente escena indie en tu proyecto musical?

Cita Textual: I don’t know what that means!

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How did the idea of using basic keyboards in CFTPA arise?
Was it a premeditated idea, or was it the best idea due to the resources?

I took an introduction to piano class while I was at college. I borrowed little Yamaha keyboard from my younger brother so I could practice my scales, & I found it to be a very easy instrument to write with. I didn’t know how to play guitar or anything, but I found I could write & record these little songs all by myself onto my answering machine, & my friends seemed to like them. Some of my friends were so amused that they started giving me the Casios they’d had since they were kids, or they’d buy other little toy instruments at thrift stores & flea markets to give to me. I had some very supportive friends, & I felt encouraged to keep writing & recording songs. There was something kind of magical & disarming about those dumb little keyboards, so I stuck with them.

Do you believe that studying film arts (cinematography) influenced in the fictional character of your work?

I never took any film production classes, just film history & film theory & other classes that involved a lot of watching & reading. I’m sure some of the great movies I watched became an influence on my music. Terrence Malick’s Badlands had a big effect on me. It’s such a sad & beautiful & funny movie, & there’s some wonderful music in it, too. I saw some of Chantal Akerman’s films & I loved the people in them. When I think about some of the characters in my songs, they are wearing weird, French clothes from the 1980s & they live on grainy, 16mm film stock & blurry video.

How much do you allow yourself to show the autobiographical aspect in your work?

For the most part, I’m just not interested in turning my own stories into songs. I like characters & I like deciding what happens in their lives. The things that happen to me & the people I know & the relationships I have influence everything I write, but it all turns into fiction. I would get bored if I was just singing about myself all of the time.

How is the album art created? Is it your friend’s work or do you choose the artwork or front side that you consider could help the concept of the music?

Heidi Anderson painted three of my album covers. The cover of Twinkle Echo was a 12″ square painting that Heidi had given to a mutual friend as a birthday gift, & as soon as I saw it, I wanted to use it as an album cover. I asked Heidi if I could use the painting, & luckily, she knew & liked my music, & she said okay. We became friends, & then I guess I sort of commissioned her to paint the covers for Etiquette & Vs. Children. I think she is so talented. I love her paintings. She painted a portrait of my cat. That’s the only Heidi Anderson painting I actually own. What else. The cover of Advance Base Battery Life was a collage given to me by my old friend Courtney Stephens, who is now a filmmaker in Los Angeles. The Town Topic EP is a soundtrack that I made for an experimental feature film by my friend Laurel Nakadate, & the cover art is one of Laurel’s photographs. A few other friends have drawn things or taken pictures that I’ve used as art, & I’ve drawn a few covers myself. I guess the covers have always been by a friend or me. I’m not so interested in working with strangers. I need to have some sentimental attachment to the image.

Did you jointly work with illustrator Julia Pott for ”White Corolla”?

I met Julia at one of my shows in Brighton, England. She emailed me a link to her short film “My First Crush.” You can find it on YouTube & it’s really wonderful. Julia was interested in making a video for something, so I sent her “White Corolla.” A few months later, she sent me the video & it was done. The video is all hers. I didn’t help at all.

You draw a lot. Have you ever thought of drawing as something secondary or alternative to music?

In addition to the few record covers I’ve done for myself or for friends, I’ve also drawn things for posters & shirts & zines & other things like that. I really enjoy drawing & if someone wanted to hire me to draw more stuff, I’d like to hear from them.

What is the CFTPA album that was the hardest to produce or compose?

Vs. Children took the longest to write. Some of those songs were five or six years old before I felt like they were finished. Half of making music is so fun & easy & great, & the other half is nightmare torture & it just takes forever & it makes me want to die.

Capital albums/discs in your career.

You’re talking about my albums, right? Different people have different favorites, but Etiquette is the one that most people seem to like the best.

What is the country that you most enjoyed playing live in?

There’s something about touring in the UK that feels extra challenging & therefore extra rewarding. Going to Mexico to play shows has always felt really special & I’ve had great times there, but my Mexican shows have always felt like minor disasters. Minor disasters can be a lot of fun, though.

How difficult is it to work as a composer?

I sure like it better than cleaning toilets.

What will the musical changes (instrumenting or soundwise) be between CFTPA and Advance Base?

Advance Base is quieter, & I think maybe a little more grown-up sounding. There’s more of an emphasis on live instrumentation & harmony & prettiness. I’m playing with three great musicians, & for once, the music sounds bigger than just me & my ideas. It’s been a lot of fun to be in an actual band for a change. I’m mostly just playing electric piano & singing instead of messing w/ synths & samplers & programming a bunch of electronic stuff & trying to do everything all by myself. I’m working harder at my singing & just trying to write the best songs I can write.

Do you rather work alone or in a band?

Writing music is generally a solitary exercise for me. I love to play music on my own, but it’s also really exciting to turn my songs over to a group of really talented players & hear how the music into a whole new thing right in front of me. I love that I get to do both.

What are the effects of the increasing indie scene in your musical project?

I don’t know what that means!

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